Stephan van der Burg was in 2014 teamleider van team Apollo, het studententeam van de Hogeschool Inholland uit Delft. Hij stelde zijn afstuderen uit om langer bij het team betrokken te kunnen zijn, want de intense samenwerking, de spanning van de race en uitdaging van een nieuw auto-ontwerp wilde hij niet missen: 'Ik heb bij het team ontzettend veel geleerd.'

Droombaan

Op zoek naar een afstudeeropdracht, wees een docent hem in september naar het Britse Juno Racing Cars in de buurt van Manchester, waar ze op zoek waren naar een ontwerper voor het chassis van een prototype raceauto. 'Ik begon met dat chassis, daarna heb ik alle aerodynamica voor mijn rekening genomen; de stroomlijn van de buitenkant. We werken nu aan LMP3, het Le Mans Prototype voor de raceklasse 3. Met twee van die auto's gaat ons eigen team deelnemen aan lange races. Een stuk of zeven worden verkocht aan klanten voor rond de 200.000 euro.'

Toen Juno Racing Cars vorig jaar zomer werd overgenomen door Ginetta Cars kon Van der Burg mee. Nu werkt hij in een bedrijf met honderd mensen die samen raceauto's ontwikkelen. Een van die honderd is zijn oud studie- en teamgenoot Arno Gorter. Ook hij volgde de route via een afstudeeropdracht naar een vaste aanstelling als ingenieur bij Ginetta. Gorter: 'Dit is echt een droombaan. Ik ben net begonnen als suspensie ingenieur met de voorwiel- en achterwielophanging.'

Teamwerk

Wat zijn de overeenkomsten tussen een studententeam dat meedoet aan de zuinigheidswedstrijd van Shell en het Britse bedrijf Ginetta Cars dat raceauto's bouwt? Van der Burg kan er wel een paar noemen: 'Nachtwerk is een overeenkomst. Want ook hier gaat de 80-20 regel op. Tachtig procent van het werk moet op het laatste moment. Dat zie je op elk niveau, van de Shell Eco-marathon tot aan de belangrijkste raceklasses. En teamwerk. Dat je kunt vertrouwen op het werk van je collega's is enorm belangrijk.'

Ook volgens Gorter is Shell Eco-marathon op veel punten vergelijkbaar met zijn huidige baan. 'Ik ben vanaf begin betrokken geweest bij de conceptfase, daarna bij het detailontwerp en nu help ik mee in de productie. We gaan ook naar races toe om de auto daar verder te perfectioneren. We werken natuurlijk op een hoger niveau met grotere budgetten. En het gaat sneller: als je een onderdeel ontwerpt dan heb je het een paar dagen later al beschikbaar.'

De moeite waard

Shell Eco-marathon geeft studenten de kans om uit de collegebanken te komen en in de praktijk aan de slag te gaan met techniek. Volgens Gorter heeft zijn deelname aan de zuinigheidswedstrijd hem een betere ingenieur gemaakt. Nu heeft hij de kans om verder te groeien. Uiteindelijk moet dat leiden tot een baan in de Formule 1: 'Ik zou wel aan het mechanisch design van een van de topteams willen werken. Wie weet, over tien jaar...'

De komende tijd zijn de oud-Apollo leden zo nu en dan op het circuit te vinden bij langeduur races. Als junior race engineer kijken ze met grote koptelefoons op hun hoofd in de pitstraat naar wat de auto presteert. Tijdens de uren durende race helpen ze met het bepalen van pitstopstrategieën en onderzoeken ze de banden en de remmen.

Van der Burg: 'Er hangt een heel apart sfeertje. Het is minder glamoureus dan het van de buitenkant lijkt en vooral heel hard werken. 98 procent van de tijd zit je op kantoor en in de werkplaats. Die andere twee procent is op het circuit tijdens de race. Die race maakt al dat harde werken de moeite waard. Ook dat was bij de Shell Eco-marathon precies hetzelfde.'

Meer in duurzaamheid